A estrela que mudou o universo.

Hoje sabemos que o Universo está repleto de bilhões e bilhões de galáxias, mas no início do século passado, era amplamente aceito que a Via Láctea era uma única coleção de estrelas com nada além dela. Acreditava-se que Andrômeda e outras galáxias eram apenas “nebulosas espirais” localizadas dentro da própria Via Láctea. No entanto, surgiram indícios reveladores que os astrônomos puderam usar para determinar a distância entre Andrômeda e a Terra – um dos quais eram as cefeidas. Estrelas desse tipo têm padrões muito previsíveis de brilho, que pode derivar uma curva de luz – tornando as estrelas variáveis ​​marcadores confiáveis ​​de distâncias cósmicas.

Em 1920, os astrônomos Shapley e Curtis travaram um debate do tamanho da Via Láctea. A medição de Shapley era de 300.000 anos-luz de diâmetro, e as nebulosas espirais eram muito menores, portanto, elas deviam ser parte da nossa galáxia também. No entanto, Curtis pensava que a Via Láctea era muito menor, o que deixaria espaço para outras galáxias além da Via Láctea. Para tentar resolver o argumento, eles tentaram estudar supernovas em Andrômeda, mas como os processos estelares eram pouco compreendidas na época, seus cálculos diferiam radicalmente, e por isso as estrelas não eram confiáveis ​​na elaboração da distância da nebulosa espiral.

Mas havia um homem – que agora é um homem muito famoso – que estava determinado a descobrir a verdade sobre o nosso universo. Seu nome agora reside em uma das sondas mais poderosas que temos. Seu nome era Edwin Hubble.

Em 1923, Hubble passou meses estudando Andrômeda usando um telescópio Hooker de 100 polegadas. Usando muitas exposições e placas de vidro, ele tentou capturar toda a “nebulosa”. No dia 5 de outubro, Hubble capturou imagens de um dos braços espirais. No dia seguinte, ele registrou uma segunda foto e comparou as duas. Ele encontrou três possíveis supernovas, uma das quais esmaecia e brilhava em um período muito mais curto do que o esperado. Esta estrela era uma variável cefeida, mais tarde chamada V1. Hubble usou isso para calcular a distância de Andrômeda. Sua conclusão resultou em algo muito próximo a 1 milhão de anos-luz – mais de 3 vezes o diâmetro da Via Láctea sugerido por Shapley. Isso significava que a nebulosa não podia residir dentro de nossa galáxia – quebrando a visão geral de que a nossa galáxia era tudo o que existia.

Sabemos agora que Andrômeda está na verdade a cerca de 2 milhões de anos-luz de distância de nós, mas a descoberta abalou o mundo da astronomia e revelou um universo muito muito maior do que o imaginado. Hubble passou a encontrar muitas outras galáxias, e mais tarde descobriu que o universo estava realmente se expandindo. Assim, V1 foi um passo importante na astronomia para compreender a verdadeira natureza da galáxia, e o universo em que vivemos!

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