O que ocorre quando duas galáxias colidem?

Uma imagem composta por registros do telescópio espacial Hubble e do telescópio termal Chandra mostrou o processo enorme e absurdamente energético que envolve o choque de duas galáxias — algo que vem ocorrendo nos últimos 200 milhões de anos em inúmeros pontos do cosmos. A imagem mostra o sistema chamado NGC 6240, local em que duas galáxias em espiral — de dimensões semelhantes às da Via Láctea — se fundem, espalhando uma enorme quantidade de gás e encerrando uma massa comparável a 10 bilhões de sóis.

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O raio ocupado pelo material decorrente da junção é estimado em 300 mil anos-luz, irradiando temperaturas da ordem de 7 milhões de graus Celsius. No centro de cada uma das galáxias há, especula-se, um buraco negro com massa absurdamente grande e condensada. Eventualmente, ao passo de milhões de anos, o processo pode culminar em uma única galáxia elíptica, cujo centro será ocupado também por um único buraco negro.

Uma conseqüência direta da colisão entre galáxias é que o gás contido em cada uma delas acaba violentamente agitado. O processo origina uma infinidade de novas estrelas — inicialmente, algumas delas contendo mais massa vão de sua evolução à explosão em supernovas em períodos relativamente curtos (em termos astronômicos, naturalmente).

De acordo com os cientistas, eventos dessa natureza dispersam pelo cosmos quantidades relativamente elevadas de elementos importantes, como oxigênio, neon, magnésio e silício — os quais acabam formando o gás altamente energético que forma as novas galáxias combinadas.

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